Em um país onde 4 em cada 10 adultos leem menos de um livro escrito em sua língua nativa por ano, um segmento improvável do mercado de livros está prosperando: Livros infantis em inglês.

Lee Seung-a, uma estudante de 8 anos, é um contribuinte para esse crescimento. Em um desafio para ler mil livros em inglês, ela tenta ler o maior número possível de títulos. Chegando a marca de 300 livros, seus favoritos absolutos até agora são da série Pombo (Pigeon) de Mo Willems.

“Eles são fáceis, divertidos de ler e têm fotos grandes”, explicou a mãe Yoon Eun-ju em nome de sua filha.

É trabalho de Yoon garantir que sua filha tenha um suprimento constante de livros interessantes para ler. Ela depende principalmente das bibliotecas locais e livrarias on-line, mas quando tem sorte, pega uma caixa cheia de títulos usados das comunidades de mães locais por uma grande barganha.

Foto: britishcouncil.kr

“Às vezes minha filha lê o mesmo livro, geralmente os de baixo nível repetidamente, mas eu ainda conto cada leitura”, disse Yoon. Perguntada se ela lê tanto quanto seu filho em coreano ou inglês, ela timidamente respondeu: “Eu realmente deveria”.

É uma tendência entre as mães coreanas envolverem-se intensamente na educação infantil da lingua inglesa, encorajando seus filhos a definir o número de livros em inglês que pretendem ler, normalmente começando em 100 e eventualmente expandindo para quatro dígitos, acelerando o processo de aprendizado do idioma.

O desafio do livro em si pode ser um novo modismo, mas especialistas do setor veem nele uma mudança mais ampla na abordagem das pessoas em relação às línguas estrangeiras, enfatizando o poder da leitura.

Hong Yoon-jung, professor de inglês que ensina jovens aprendizes há quase uma década, é um desses crentes. No passado, muitos coreanos achavam que apenas quem alcançava um certo nível de proficiência no idioma poderia se dar bem com o mundo dos livros em inglês. Mas hoje em dia, a leitura se tornou essencial, se não a mais importante parte do aprendizado da lingua inglesa desde o estágio inicial, ela explicou.

“Em um ambiente de EFL (inglês como língua estrangeira), não há melhor maneira de obter a nota máxima (em inglês) do que lendo textos”, disse ela.

O mais importante para os pais, talvez, seja a leitura custo-efetiva, uma vez que os institutos de idiomas privados com ambientes de aprendizagem imersivo em inglês tendem a cobrar mensalidades caras. Jardins de infância imersivos em inglês, em Seul, normalmente cobram mais de 1 milhão de won (890 dólares) em mensalidades.

Outra evidência do recente interesse pela leitura são as bibliotecas de inglês, surgindo em todo o país. Algumas são bibliotecas comuns como o nome sugere, onde se pode ler e emprestar livros gratuitamente. Outras são públicas, mas gerenciadas por entidades privadas por meio de terceirização, cobrando taxas de filiação anuais ou mensais e executando programas pagos, como aulas de fonética.

Criança no Centro de Alfabetização Inglesa de Mapo. Foto: Korea Herald

Há também um número crescente de serviços privados chamados de “bibliotecas inglesas” que em sua na essência, são clubes de livros pagos ou institutos pós-escolares focados em livros.

O Centro de Alfabetização Inglesa de Mapo pertence ao segundo grupo. Fundada em 2009 pelo escritório distrital de Mapo, em Seul, foi uma das primeiras bibliotecas públicas especializadas em livros de inglês para crianças, de acordo com Park Ju-young, diretor da biblioteca.

“Quando abrimos pela primeira vez, éramos únicos. Muitos funcionários de autoridades do governo local visitaram na época, procurando uma referência, ouvi dizer. Agora existem tantas bibliotecas como a nossa”, disse ela, acrescentando que não estava na biblioteca no momento de sua abertura.

A biblioteca de Mapo atualmente carrega cerca de 20.000 títulos e executa mais de 30 classes e programas, tanto para crianças como para adultos. “Até o ano passado, cobramos uma taxa de associação anual de 30.000 won para quem gostaria de alugar os livros, mas o escritório do distrito decidiu cobrir todas as despesas deste ano, sendo totalmente gratuito agora”, disse Park.

Tudo isso não pode ser ruim para os editores de livros. A Scholastic, editora infantil mundial mais conhecida por Harry Potter e o Ônibus Mágico (The Magic School Bus), vê “um tremendo potencial” de crescimento na Coreia devido à crescente conscientização entre os pais coreanos sobre a importância da leitura, disse Amy Lee, chefe da unidade coreana da empresa.

Atualmente, a Coreia é o segundo maior mercado da editora na Ásia, depois da China, ela adicionou. “Tradicionalmente para a Scholastic, livros convencionalmente mais acadêmicos tem desfrutado as maiores vendas. Mas hoje, somos felizes em ver os pais coreanos escolhendo mais livros para o lazer em casa também, uma experiência de aprendizagem do divertimento”, ela disse.

E a recente popularidade não veio sem críticas. Algumas pessoas questionam se os jovens leitores da língua inglesa estão tendo tempo ou oportunidade suficiente de mergulhar no mundo da leitura em sua língua nativa ou se a leitura é voluntária.

“Como é o caso em quase todos os campos da educação coreana, muita pressão ou envolvimento excessivo dos pais mata o desejo dos estudantes de aprender algo novo por conta própria”, disse Jo Won-hyung, uma professora aposentada de literatura coreana de escola secundária.

“Espero que os pais não estejam forçando livros em inglês para seus filhos ainda não prontos ou interessados no desejo de apenas vê-los sobressair na concorrência”.

Um membro da indústria comentou que o atual crescimento na leitura de livros em inglês mantém-se em alunos do jardim de infância ao ensino fundamental. E é o mesmo com os livros coreanos.

“Desde o ensino médio, os adolescentes participam da corrida pela universidade e se concentram nos assuntos do exame. Eles não têm tempo para ler por diversão, seja em coreano ou inglês”, disse ela.


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