Hotel Sontag em Seul, cerca de 1910. Imagem: Coleção Robert Neff

Em Março de 1912, o Hotel Sontag era o local para se estar em Seul. Alguns descreveram o um lugar como palco de intriga política — quartos nos fundos do prédio assombrados por figuras sombrias que conspiravam anarquia e agitação. Outros, como Roy Chapman Andrews, viram-no como um lugar para começar uma grande aventura. Estava cheio de mineradores de ouro vindos das terras ocidentais concedidas na parte norte da península. De fato, de acordo com Andrews, “Seul não se assemelhava a nada mais que uma cidade mineradora americana no meio dos arredores orientais”.

Andrews procurava aventura e tinha escolhido ficar no Hotel Sontag enquanto organizava uma expedição para explorar a montanha Baekdu — a montanha mais alta da península coreana e muitas vezes associada ao misticismo e à aventura.

Andrews observou que “fez-se tanto quanto se agradou [na Coreia], pois os japoneses tinham tomado o país tão recentemente que havia muito poucas restrições”. Apesar desta afirmação, ele ainda procurou e obteve autorização das autoridades japonesas. O governo japonês até lhe forneceu um tradutor japonês.

Infelizmente, ele não deixou relatos das primeiras impressões de seu tradutor, mas pode-se imaginar que Andrews o tenha visto com algum ceticismo quando apareceu no hotel com um casaco de bata e um chapéu de seda.

Montanha Baekdu e Tigres Coreanos. As atrações dos aventureiros de 1900
Andrews e o seu partido numa aldeia coreana em 1912. Imagem: Coleção Robert Neff

Andrews e o seus acompanhantes (o tradutor e um cozinheiro coreano) logo se encontraram na costa nordeste da Coreia, perto da fronteira da Manchúria. Foi lá que ele teve a sua próxima aventura.

As aldeias coreanas da região se encontravam aterrorizadas pelo “Grande Invisível”, nome que atribuíram a um enorme e mortal tigre. Os tigres coreanos eram criaturas ferozes, quase místicas, que se encontravam nas montanhas e florestas e ocasionalmente caçavam homens, mesmo até aos portões de Seul. O “Grande Invisível” não foi excepção. “Já tinha matado meia dúzia de crianças e mal se passou um dia que alguns camponeses aos prantos não relatassem uma nova perda aos militares”. O povo suplicou ao Andrews que matasse o tigre.

Um dos lendários caçadores de tigres coreanos (famoso pela sua bravura e capacidade de tiro) foi designado para ajudar o estrangeiro. Este caçador de tigres era um homem idoso, mas um excelente caçador com nervos de aço, que no passado já havia matado dois tigres após se estreitar em seu covil e disparar sobre eles com uma velha espingarda carregada até os dentes.

Montanha Baekdu e Tigres Coreanos. As atrações dos aventureiros de 1900
O “Grande Invisível”, por volta dos anos 1910. Imagem: Cortesia da Coleção Diane Nars

Durante quase duas semanas, os caçadores brincaram de gato e rato com o tigre. O animal atacava numa aldeia e os caçadores tentavam adivinhar onde iria atacar a seguir e esperavam por ele. Finalmente encurralaram o tigre num dos seus covis, e depois de esperar quase um dia para que ele saísse, o velho caçador de tigres foi arrastando o Andrews para o covil. Felizmente para o tigre (ou talvez para Andrews), ao ouvir a aproximação dos caçadores, o mesmo escapou por uma saída traseira.

O americano ficou secretamente aliviado (embora um pouco desapontado), mas fingiu estar zangado polo destino o ter privado de seu tigre. Continuaram a caçar o tigre durante mais uma semana, mas o “Grande Invisível” escapou-lhes e, esgotados, abandonaram a caçada. Contudo, conseguiram livrar os aldeões de outra ameaça: um enorme javali selvagem que Andrews atirou duas vezes antes que finalmente morresse a apenas um metro e meio de distância de seus pés.

Os ocidentais ouviam com frequência os relatos de ataques de tigres, geralmente de outros grupos, e alguns conseguiram de fato matar um tigre. Andrews resumiu a caçada ao animal como: “é preciso adivinhar a besta ou ter a sorte muito ao seu lado”. Ele pode não ter tido a sorte de conseguir matar um tigre, mas teve a infelicidade de ver os restos de uma jovem infeliz que tinha sido vítima do “Grande Invisível”. Foi uma visão horrível e que provavelmente permaneceu com ele durante muitos anos.

Montanha Baekdu e Tigres Coreanos. As atrações dos aventureiros de 1900
Paragem para uma refeição enquanto caçava em 1912. Imagem: Coleção Robert Neff

Após a caça ao tigre ter falhado, ele tentou contratar carregadores coreanos para o acompanhar à região selvagem da montanha Baekdu, mas ninguém o acompanhou por medo. Foi apenas através dos esforços dos gendarmes [militares encarregados da ordem e segurança pública] japoneses — que forçaram quatro homens e os seus cavalos a acompanhá-lo — que Andrews conseguiu partir. Andrews, embora um homem notável e bem educado, parece ter sido alguém que estava alheio à Coreia e sua história. Ele acreditava ter sido o primeiro a explorar a região em torno da montanha mais alta da Coreia, mas, na verdade, vários ocidentais já haviam explorado a região no final do século XIX e, inclusive, escrito sobre ela.

A viagem foi tudo menos algo sem incidentes. Não havia trilhas, e o solo estava muito coberto de vegetação em alguns lugares, enquanto em outros estava pantanoso, tornando o caminhar tortuoso e perigoso. Durante vários dias de garoa, e quanto mais fundo se adentrava na floresta, menos animais havia; e quanto mais silenciosa, mais desolada se tornava a região. Os carregadores coreanos logo se desanimaram completamente e ameaçaram abandonar Andrews no meio da noite, levando consigo os cavalos e mantimentos. Andrews e o tradutor foram forçados a revezar-se durante a noite para garantir que os porteiros não os abandonassem, e Andrews avisou-os de que se tentassem alguma coisa, ele os mataria sem misericórdia.

Montanha Baekdu e Tigres Coreanos. As atrações dos aventureiros de 1900
Um dos veados mortos por Andrews em 1912. Imagem: Coleção Robert Neff

Finalmente conseguiram chegar à base da montanha, mas devido às profundezas da neve não puderam subi-la. Depois de passarem vários dias nas proximidades da montanha, Andrews e o seu grupo fizeram o seu caminho em direção ao rio Yalu. Lá descobriram que a região era abundante em vida selvagem e passaram vários dias a caçar e a relaxar. Foi também onde encontrou um bando de bandidos manchurianos. Estes bandidos, armados com espingardas de flintlock, dominaram os mercadores chineses e coreanos da região, geralmente os taxando, mas ocasionalmente os roubando e matando. Andrews conseguiu atravessar a região fazendo amizade com estes bandidos (deu-lhes de comer), e eles forneceram-lhe informações para evitar os outros grupos de bandidos.

Quando Andrews e o seu grupo chegaram finalmente a um acordo com os coreanos, foram tratados como heróis. Os seus carregadores gabaram-se da sua bússola e de como ela os tinha feito passar pelos perigos do deserto, e dos bandidos manchurianos. Foi aqui que ele se separou dos seus carregadores, depois de lhes terem construído uma jangada de madeira. Por esta jangada, navegou até a foz do rio Yalu e seguiu de lá para Seul, onde chegou ao Hotel Sontag vestindo roupas coreanas esfarrapadas.

Não se surpreendeu ao descobrir que tinha sido dado como morto. Não seria a primeira vez que se pensava que tivesse morrido numa das suas aventuras, o que mais tarde o levou a dizer: “Tenho ‘morrido’ tão frequentemente desde então, que estou bastante habituado a isso; parece ser a melhor pequena coisa que faço”.

Montanha Baekdu e Tigres Coreanos. As atrações dos aventureiros de 1900
Lixo flutuando no rio Yalu em 1912.
Imagem: Coleção Robert Neff

Tradução do texto originalmente escrito por Robert Neff, autor e co-autor de vários livros, incluindo, “Letters from Joseon”, “Korea Through Western Eyes” and “Brief Encounters”.


Disclaimer: As opiniões expressas em matérias traduzidas ou em colunas específicas pertencem aos autores orignais e não refletem necessariamente a opinião do KOREAPOST.

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