A fortaleza de Fusan no final do século XIX. Foto: Coleção Diane Nars

Viajar sozinho pelo interior da Coreia em março de 1875 era perigoso – especialmente se você fosse estrangeiro. No entanto, um jovem japonês da ilha de Tsushima, provavelmente um estudante e intérprete de Fusan (moderna Busan), que possuía domínio da língua coreana, estava determinado a explorar a Coreia além do pequeno enclave japonês em Fusan. Ele escreveu:

“Depois de estudar coreano por vários anos e me familiarizar muito bem com o idioma, me veio a ideia de fazer um passeio de observação pelo interior do país, porém disfarçado.”

Seu destino era a grande cidade mercantil de Daegu – uma cidade bastante conservadora que mais tarde ganharia uma reputação aparentemente bem merecida de ser hostil aos visitantes estrangeiros.

Em preparação para sua jornada, ele deixou seu cabelo e barba crescerem para que sua “aparência geral, no decorrer do tempo, se assemelhasse à de um coreano”. Seguindo o conselho de seu companheiro de viagem coreano, ele vestiu roupas de luto coreanas – o grande chapéu de luto que cobria seu rosto, ajudando a disfarçar sua verdadeira identidade.

Eles partiram em 15 de março e, após uma caminhada bastante curta, fizeram sua primeira parada em uma pousada rudimentar. O japonês se sentiu bastante afortunado, pois a pousada tinha um quarto vazio no qual ele e seu companheiro de viagem podiam passar a noite protegidos dos olhos vigilantes da população em geral.

A Viagem Secreta para Daegu em 1875
Portão Torai, por volta de 1900. Foto: Coleção Robert Neff.

Embora ele estivesse vestido como um coreano e pudesse falar coreano, seus cuidadosos preparativos foram quase frustrados por seu exigente apetite.

“A comida era dura e áspera e assaltava meu nariz com um cheiro tão forte que indicava que estava pútrido. Um olhar para ela era suficiente para criar um gosto amargo na boca. Para dar um exemplos dos pratos – um era arenques e camarões em salmoura (estes cortados em pedaços pequenos), com um odor extremamente ofensivos.”

Ele também descreveu o ensopado de doenjang como sendo “grosso como lama”. A refeição, servida com acompanhamentos e “uma quantidade tão imensa de arroz que nenhum homem sozinho poderia comer tudo”, era extremamente barata.

Aparentemente, não era do seu agrado, mas, como ele lembrou mais tarde, “como eu poderia correr o risco de levantar suspeitas se não comesse, comi o melhor que pude”.

Na manhã seguinte, eles continuaram sua caminhada e ficaram em uma pousada onde a comida era praticamente a mesma da pousada anterior. Desta vez, porém, a pousada teve outro hóspede que de repente irrompeu em seu quarto:

“Meu companheiro de viagem coreano achou uma grande indelicadeza essa entrada irregular. Dali em diante, combinamos que eu deveria me passar por um homem doente e que outros convidados não seriam permitidos em nosso quarto, e fizemos um acordo semelhante com o proprietário antes de nos instalar em qualquer lugar. Senti-me muito inquieto na hora, com medo de que o hóspede fizesse qualquer pergunta e adivinhasse a verdade; mas felizmente ele foi embora sem qualquer disputa.”

A Viagem Secreta para Daegu em 1875
Um pequeno restaurante, por volta de 1900. Foto: Coleção Robert Neff

No dia 17 eles cruzaram o rio Nakdong, observando que barcos estreitos – quase 20 metros de comprimento – navegavam para cima e para baixo no rio. Foi quando chegaram a Miryang, onde encontraram um oficial coreano e sua procissão voltando para casa de Daegu. Sem saber como agir na frente do oficial, ele foi poupado de ser descoberto quando um dos transeuntes coreanos lhe disse para sair do caminho, pois ele estava enlutado. “A partir disso”, ele escreveu mais tarde, “aprendi que é o costume invariável dos enlutados evitar conhecer pessoas da classe mais alta”.

Esse costume pode tê-lo protegido da classe alta, mas não dos olhos observadores da classe baixa. Um trabalhador ficou desconfiado e perguntou se ele era japonês, mas o companheiro de viagem do “enlutado” o convenceu de que era apenas um caso de identidade equivocada, pois havia “muitas pessoas no mundo que se parecem umas com as outras”.

Em 18 de março, ele descobriu que estava ficando sem dinheiro. Porém comprou uma grande quantidade de bolos de arroz em uma das “barracas de barro” que passou “para satisfazer ― em algum grau ― [sua] fome”.

Ele era, é claro, um pouco crítico e muitas vezes comparava a Coreia desfavoravelmente ao Japão. Ele escreveu:

“Nos campos, enquanto caminhávamos, vi lenhadores empenhados em juntar folhas de pinheiro e recolher galhos murchos, palha e capim, que usam no lugar da lenha. Isso parece mostrar que a lenha e o carvão são escassos, e também que muito pouca atenção é dada à agricultura.”

A Viagem Secreta para Daegu em 1875
Uma cena do campo coreano por volta de 1900. Foto: Coleção Robert Neff

Naquela noite, ele chegou à casa do sobrinho de seu amigo, nos arredores de Daegu – o lugar onde ficaria por quinze dias. Era uma casa de palha em ruínas. Ele a descreveu como a “contraparte exata” das cabanas de algas marinhas usadas pelos camponeses da Ilha de Tsushima.

Seus anfitriões eram fazendeiros que complementavam sua renda vendendo panelas e frigideiras. Eles viviam de forma bastante modesta, mas eram extremamente gentis com seus convidados e compartilhavam tudo o que podiam. A comida deles era simples – arroz e trigo misturados, servidos com vegetais silvestres. Durante toda a sua estadia, ele nunca os viu comer carne e alegou que mesmo os coreanos das classes média e alta achavam difícil obtê-la – geralmente recorrendo a peixe salgado. “Os artigos de comida são, em sua maior parte, podres e mal cheirosos.”

Não era apenas a comida que ele criticava.

“[Os coreanos] não fazem nenhuma mudança particular em suas roupas para uso interno e externo. Seus corpos estão impregnados de sujeira; suas roupas são um ninho de vermes. Como eles geralmente se deitam e se levantam sem lavar os pés, suas casas estão em lixo completo, cujo fedor ofende o nariz de uma maneira quase insuportável.”

Mesmo o álcool coreano não estava isento do desprezo de sua caneta. Ele descreveu o “makgeolli” como “espesso [e] lamacento … tão azedo e acre no sabor que mal se pode beber”. E, no entanto, em uma noite de nevasca, ele e seu amigo beberam, enquanto conversavam, o suficiente para ele ficar embriagado e obrigar seu amigo relutante a levá-lo para a cidade murada – seu destino alvo.

“Mas, para minha grande irritação”, queixou-se, “devido à escuridão da noite, não consegui ver nada com clareza.”

A Viagem Secreta para Daegu em 1875
Compartilhando uma refeição, por volta do início dos anos 1900. Foto: Coleção Robert Neff

Em 31 de março, seu amigo dormiu no mesmo quarto que ele – isso parece ter lhe proporcionado algum grau de conforto, mas durou pouco.

“No meio da noite, os cães de repente começaram a latir e ouviu-se um barulho de pessoas gritando ‘Ladrões!’ ‘Ladrões!’ Logo depois uma mulher veio até a porta do lado de fora, perguntando onde estavam os ladrões, e depois dela vieram quatro ou cinco homens e disseram que os ladrões estavam escondidos nesta casa e manifestaram grande suspeita. Eles estavam prestes a fazer uma busca, mas a essa altura, meu amigo ficou muito bravo e gritou perguntando o por que eles estavam tratando ele como se fosse o ladrão, e como explicariam sua conduta se revistassem a casa de outra pessoa e não encontrassem nenhum ladrão lá. Eles foram embora sem dizer uma palavra .”

O japonês ficou apavorado e juntou suas coisas para o caso de eles voltarem e ele ter que fugir noite adentro. O sono veio de forma muito inquieta.

De manhã, mudou-se para a casa de outro amigo. Este amigo o levou para conhecer o interior da cidade murada, o que o impressionou um pouco.

A próspera cidade de 3.700 casas era cercada por um muro de cinco metros de altura e cinco quilômetros de circunferência. Havia quatro portões e cada um guardado por soldados. Perto do portão norte havia um prédio usado pelo governador de Daegu para homenagear a capital fazendo “profundas reverências na direção da capital”. Isso ele fazia duas vezes por mês – no primeiro e no 15º dia. Perto do portão oeste, ele ficou surpreso ao ver que “metade do interior estava lotado de condenados. A área ao redor do portão leste era movimentada e lotada; as lojas [eram] tão próximas quanto escamas de peixe” e exibiam suas mercadorias – produtos de algodão estrangeiro e produtos domésticos – em pequenas esteiras. A residência do governador estava localizada perto do portão sul e havia uma grande placa alertando os funcionários montados a cavalo para desmontarem como um sinal de respeito ao governador.

A Viagem Secreta para Daegu em 1875
Yeongnamnu em Miryang, por volta de 1900. Foto: Coleção Robert Neff

Em 4 de abril, o jovem japonês iniciou sua viagem de volta a Fusan. Acompanhados por dois coreanos, ele e seu companheiro de viagem partiram na chuva – a chuva seria sua companhia constante. Ao longo daquele dia e do seguinte, eles se arrastaram pela lama. Nosso viajante reclamou amargamente de que estava “muito cansado e exausto”, de modo que, quando chegou a uma pequena cidade que identificou como “Myangsan“, fez arranjos para ficar em uma pequena casa. Pode-se imaginar que ele previu boa comida e uma noite confortável – mas ele estava errado.

“[O] interior desta casa cheirava muito mal. De um lado eu vi um pouco de carne seca, e ao perguntar sobre isso me disseram que era a carcaça de uma vaca doente. Eu descobri que a carne seca que os coreanos normalmente carregam para venda não deve ser comida descuidadamente.”

Eles saíram cedo na manhã seguinte – claro, na chuva – e lutaram pelos próximos dois dias. A caneta do nosso narrador japonês era, em sua maior parte, sem uso, exceto para descrever um encontro com três garotas cantando em palanquins que foram seguidas por um oficial coreano viajando em seu palanquim e assistido por 20 seguidores – eles estavam todos a caminho de um templo para alguma “diversão”.

Por volta da meia-noite de 7/8 de abril, nosso jovem aventureiro japonês chegou ao assentamento japonês em Fusan. Sua jornada lhe custou a maior parte de seu dinheiro, muito desconforto e apreensão, mas permitiu que ele deixasse um legado – infelizmente, um legado sem nome, pois W.J. Kenny, que escreveu o seu relato em 1883, não incluiu seu nome.

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