Uma trupe de animadores dança no início do século XX. Coleção Robert Neff

No final do século XIX, grandes trupes masculinas itinerantes de artistas – conhecidos como “namsadang” – vagueavam pelo região rural coreana, proporcionando às pessoas comuns um breve descanso da sua vida cotidiana através de acrobacias, música, dança e peças de fantoches. Eles são descritos como a “voz do povo comum”, uma vez que os artistas eram, eles próprios, plebeus.

Muitas vezes, as suas canções, peças e espetáculos de marionetes ridicularizavam as classes altas que igualmente tinham o namsadang como “algo que merecia extremo desprezo“, mas que, no entanto, aparentemente os toleravam. Como o historiador Sim Usong observou, “embora tenha custado [aos donos de terra e à aristocracia] algum dinheiro, eles foram capazes de fazer com que os agricultores trabalhassem de forma mais eficiente. Foram também capazes de subjugar quaisquer maus sentimentos que a população pudesse ter sentido em relação a eles“. Pode ser interessante acrescentar que não era raro que magistrados e funcionários fossem violentamente afastados (mortos) quando os seus súditos enfurecidos atingiam o seu limite.

No entanto, existiam regras. Quando o namsadang se aproximava de uma aldeia, eles iam frequentemente a uma colina próxima e começavam a tocar música e a agitar as suas bandeiras na esperança de serem convidados a entrar. Na maior parte das vezes, não eram. Só depois de receberem um convite é que lhes era permitido entrar na aldeia e eram oferecidos comida e abrigo para a noite – ocasionalmente, até lhes era dado um pouco de dinheiro. Eles entretinham a comunidade durante um curto período de tempo e depois passavam para a aldeia seguinte.

Segundo Sim Usong, os espectáculos de marionetes baseavam-se geralmente em três temas: resistência contra a opressão por parte das classes mais altas, crítica à religião (especialmente às religiões de origem estrangeira) e “os desejos simples e honestos da população”.

Um dos espetáculos de marionetes mais populares foi sobre um “yangban” provincial (membro da aristocracia coreana) que gastou grandes somas de dinheiro em “Midongaji“, rapazes muito bonitos – “midong” que significa rapaz bonito. Aparentemente, o enredo não era assim tão escandaloso para o público.

As trupes 'namsadang' e os primórdios da homosexualidade na Coreia
A trupe atua numa pequena aldeia no início do século XX. Coleção Robert Neff

Richard Rutt, no seu artigo intitulado “The Flower Boys of Silla”, notou que “a homossexualidade era bem conhecida na sociedade rural durante a dinastia [Joseon]“, e citou provas anedóticas que tinha recebido dos homens idosos da aldeia onde vivera em 1957, e de um dos seus superiores religiosos que tinha “falado da sua ocorrência na mesma área no início do século [20]“. Explicou ainda que estava ciente da “reputação vagamente desagradável“, por vezes ligada à aristocracia provincial, bem como aos jovens viúvos que tomavam rapazes bonitos como companheiros temporários. “Os presentes, especialmente de vestuário, dados ao rapaz tornariam o seu estatuto do conhecimento público na aldeia” mas aparentemente “causavam muito pouco estigma“, uma vez que se supunha que era de conveniência e que o rapaz acabaria por casar com uma mulher.

Rutt não foi o primeiro ocidental a escrever sobre homossexualidade na Coreia. Em 1885, Horace N. Allen, um médico missionário americano (mais tarde tornou-se o representante dos Estados Unidos na Coreia) realizou exames físicos em 76 jovens coreanos do sexo masculino (adolescentes ou jovens adultos) e notou que sofriam de um “sistema não natural de gratificação sexual“.

Mais ou menos ao mesmo tempo, George C. Foulk, um oficial naval americano a serviço dos EUA em Seul, escreveu:

A sodomia é amplamente praticada na Coreia: de fato, pode dizer-se quase abertamente. Os jovens que são utilizados assim não vão de lugar em lugar nem são utilizados por muitas pessoas diferentes. São selecionados pela sua boa aparência – e utilizados geralmente por indivíduos que assim gostam deles. Os homens casados utilizam frequentemente tais rapazes, e há casos em que o rapaz que cresce se apaixona pela mulher do seu mestre, foge com ela, ou em que existe uma sociedade de admiração mútua dos três envolvidos. Tais rapazes são chamados ‘Pi-ok’“.

De acordo com Rutt, os namsadang estavam frequentemente associados à homossexualidade. Os rapazes aprendizes (“ppiri”) usavam frequentemente roupa de mulher durante as atuações, enquanto os artistas mais velhos e mais experientes assumiam os papéis masculinos. Naturalmente, as trupes com os ppiri mais atraentes fisicamente eram normalmente os mais populares nas aldeias e ganhavam mais dinheiro.

Alguns argumentaram que dançar, cantar, andar de corda bamba e fantoches não eram as principais fontes de rendimento das trupes – era a prostituição.

As trupes 'namsadang' e os primórdios da homosexualidade na Coreia
Atuação perante uma grande multidão mista no início do século XX. Coleção Robert Neff

Os namsadang estavam constantemente em busca de novos membros – especialmente rapazes bonitos. Por vezes estes novos rapazes eram recrutados quando uma trupe visitava uma aldeia – tal era o caso de Yang Do-il que se juntou a uma trupe aos seis anos de idade. Já servente e a trabalhar longas horas, ele viu nisso uma oportunidade de escapar a uma vida monótona de trabalho servil. De acordo com Stephen O Murray, alguns voluntários da trupe foram seduzidos – sexualmente ou “metaforicamente pela magia de atuar em um palco“. Alguns pais – incapazes de sustentar os seus filhos – os deram voluntariamente à trupe. Foi também sugerido que alguns rapazes foram raptados e forçados a juntar-se à trupe. Qualquer pessoa que tentasse abandonar a trupe era severamente punida.

Em meados do século XX, as antigas trupes namsadang tinham praticamente desaparecido – a maioria dos membros tinha falecido ou eram demasiado velhos para participar ativamente. Aqueles que ficaram “queriam esconder as suas histórias passadas” e muitos estavam relutantes em sequer fornecer os seus nomes aos historiadores. Segundo Sim Usong, um dos últimos grupos que sobreviveu na década de 1930 foi liderado por Yi Wonbo. A sua trupe percorreu as pequenas cidades e aldeias da província de Gyeonggi e os arredores de Seul e parecia ter tido bastante sucesso. Quando Sim Usong estava fazendo a sua pesquisa nos anos 60, descobriu que a maioria dos membros sobreviventes da trupe de Yi Wonbo tinham pertencido à mesma.

Então, quem foi o grupo namsadang Rutt identificado em 1957 como a “famosa equipe pertencente ao condado”? Pode ter sido o grupo Ansong Farmers’ Musician que foi criado por Nam Hyonggu em 1954. Contudo, Sim Usong afirma que este não era um verdadeiro grupo de namsadang – “os vestígios do namsadang eram visíveis tão tarde como nos anos 40, mas desde então, para todos os efeitos práticos, tornaram-se extintos“.

As suas pesquisas sugerem que “em 1920, quando o folclore começou a interessar-se por eles, o rosto das tropas já tinha mudado consideravelmente na natureza. Até então, o verdadeiro caráter destes grupos auto-geradores e de entretenimento folclórico talvez já tivesse sido esquecido“. Sim Usong lamentou o seu desaparecimento e argumentou que, apesar da “mancha” da sua impropriedade, a sociedade “deve no entanto valorizar muito a qualidade progressiva e pró-pessoal da sua arte, tal como demonstrado no conteúdo dos seus espetáculos“.

Não é claro o que levou ao desaparecimento do verdadeiro namsadang, mas suspeito que tenha sido simplesmente a evolução da sociedade – uma evolução que o namsadang não foi capaz de acompanhar.

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