Passageiros matinais com máscaras faciais atravessam a faixa de pedestres em Gwanghwamun, centro de Seul, na quinta-feira. (Yonhap)

A Coreia do Sul está determinada a pegar leve com o omicron, que está por trás do aumento recorde contínuo de pacientes com COVID-19, na esperança de que a nova variante dominante não seja tão ruim quanto as anteriores.

Mas isso é imprudente?

A justificativa desta mudança para o plano de resposta ao omicron é que a nova variante é menos ameaçadora do que sua antecessora, a variante delta, diz o governo.

As mensagens das autoridades de saúde em torno do omicron têm sido consistentemente esperançosas.

Son Young-rae, porta-voz do Ministério da Saúde e Bem-Estar, disse que “metade das infecções com o omicron são assintomáticas”.

Até agora, o omicron não é motivo de alarme”, disse ele em várias aparições públicas, incluindo briefings oficiais. “O Omicron mostra ser apenas um quinto tão letal quanto o delta.

Ele disse que a transição foi justificada ainda mais pelo forte aumento da capacidade hospitalar. A contagem de leitos de terapia intensiva no país foi ampliada duas vezes para mais de 2.300, em comparação com antes do aumento devastador em dezembro.

O diretor do Instituto Nacional de Saúde, Kwon Jun-wook, disse que, se o omicron for tão leve quanto os primeiros relatórios sugerem, pode chegar a um ponto ao longo do ano em que as máscaras não sejam mais obrigatórias, exceto em torno de pessoas vulneráveis.

Além das garantias, as referências à “imunidade de rebanho”, um termo que havia desaparecido do discurso COVID-19 do governo desde a ascensão da variante delta, voltaram.

Son disse em uma entrevista de rádio em 25 de janeiro, que o fenômeno da imunidade de rebanho estava ocorrendo em países atingidos anteriormente pelo omicron, e que poderia ser uma possibilidade para a Coreia.

À medida que um vírus mais brando assume o domínio, o distanciamento social intenso deve ser coisa do passado, disse ele. Com a estratégia omicron, a Coreia deixa de lado seu rigoroso modelo de contenção de vírus de 3T – “testar, rastrear e tratar” – e passa para o que foi chamado de abordagem de “proteção focada”.

A nova estratégia inclui restringir os testes de PCR mais precisos a grupos selecionados, cortar internações hospitalares e quarentenas, colocar consultórios de clínicos gerais encarregados de cuidar de pacientes não hospitalizados e permitir que as pessoas se rastreiem.

À medida que o controle dos métodos de mitigação diminui, ambientes com pessoas vulneráveis, como lares de idosos, enfrentam uma triagem mais rigorosa, com os profissionais de saúde obrigados a serem testados com mais frequência do que antes.

E embora a imunidade de rebanho nunca tenha sido oficialmente declarada como objetivo, alguns especialistas sugerem que o plano carrega tais conotações.

A Dra. Peck Kyong-ran, ex-diretora-chefe da Sociedade Coreana de Doenças Infecciosas, disse em um comunicado de mídia social em 24 de janeiro, que as medidas omicron apresentadas até agora são “propensas a acelerar a disseminação”.

Pacientes perdidos por testes rápidos de antígeno de baixa sensibilidade continuarão a espalhá-lo na comunidade. Após o término do isolamento encurtado, os pacientes ainda seriam capazes de infectar outras pessoas. Ser duplamente vacinado não impede que as pessoas transmitam o vírus e, no entanto, estão isentas de quarentena após a exposição”, disse ela.

Parece que o plano é fazer com que mais no rebanho se tornem imunes à infecção.

O Dr. Paik Soon-young, professor emérito de microbiologia da Universidade Católica da Coreia, concordou que, embora as autoridades de saúde não admitissem isso explicitamente, as novas medidas implementadas pareciam apontar para permitir que o vírus se espalhasse naturalmente.

A premissa subjacente aos planos da Coreia para o omicron e suas implicações estão trazendo flashbacks para a Declaração de Great Barrington de outubro de 2020, que propunha proteger melhor as populações de alto risco, deixando aqueles que não estão em risco viverem vidas quase normais como uma alternativa para bloqueios ou “zero-COVID”.

A declaração, apresentada por três cientistas e endossada por centenas de milhares de outros, de acordo com seu site, provocou um debate acalorado na época e atraiu críticas de especialistas em saúde pública.

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O novo protocolo de teste que restringe os testes de PCR a pessoas com 60 anos ou mais, entrou em vigor na quinta-feira na Coréia

Sobre e como se a abordagem de proteção focada funcionaria agora que o omicron está por aí, Dr. Jerome Kim, diretor geral do International Vaccine Institute, disse em uma resposta por e-mail: “A resposta será cercada de advertências”.

Ele disse: “Estamos em um lugar muito diferente em relação ao vírus do que em outubro de 2020, em vacinas e terapêuticas”.

O sucesso dependeria de máscaras, distanciamento e triagem frequente de profissionais de saúde e vacinação completa – o que significa uma série inicial completa de vacinas e um reforço – dos idosos e daqueles em maior risco, disse ele. A consideração foi para vacinar crianças, pois qualquer população que permaneça não vacinada tem a capacidade de transmiti-la a outras pessoas.

Ele pediu cautela contra a ideia de imunidade de rebanho com omicron.

Devemos ser cautelosos ao assumir que o omicron é o fim e a imunidade do rebanho será estabelecida. Assumir que o vírus está evoluindo para nosso benefício pode ser prematuro”, disse o chefe do instituto de vacinas. “Este é o ponto em que precisamos esperar pelos números.”

Em relação ao omicron, ele disse que “é importante ressaltar que é possível ser reinfectado e provavelmente há novas cepas por aí que podem escapar de respostas imunes anteriores”.

Enquanto falamos, outra versão do omicron, a cepa BA.2, que é ainda mais infecciosa, tornou-se dominante na Dinamarca e na Índia, disse ele.

Pode (a cepa BA.2) infectar uma pessoa previamente infectada por ômícrons? Provavelmente não, mas tem 20 mutações adicionais não encontradas no omicron original e se espalha 1,5 vezes mais rápido.”

Ele continuou: “O governo coreano deve começar a trabalhar com países ao redor do mundo para rastrear surtos e variantes para garantir que não sejamos pegos de surpresa por ‘pi’ ou ‘rho’ – o que funciona para omicron pode não funcionar tão bem para a próxima variante de preocupação.”

Paik, da Universidade Católica da Coreia, disse em entrevista por telefone: “Omicron, com sua incrível transmissibilidade, comparável ao sarampo, força esse compromisso.

Nossos números de COVID estão prestes a disparar. A estratégia é priorizar para que os recursos cheguem a quem mais precisa e os sistemas não fiquem sobrecarregados.”

Como o acesso aos serviços médicos é restrito, um dos desafios mais críticos é monitorar e detectar a rápida deterioração em pacientes isolados em casa. Até a meia-noite de quarta-feira, 97.136 pacientes com infecções ativas estavam em isolamento domiciliar, mais que o dobro da contagem de 42.869 vistos na semana anterior, aproximando-se do máximo gerenciável de cerca de 109.000.

O problema do COVID-19 é que ele tende a progredir muito rápido. A menos que possamos identificar pacientes com sinais ou sintomas agravados rapidamente e levá-los aos hospitais, podemos ver uma crise de leitos pior do que o aumento de dezembro no próximo mês”, disse ele.

As linhas de frente não estão prontas para uma mudança para a estratégia omicron, dizem os profissionais de saúde.

Os hospitais já estão começando a sentir a tensão, de acordo com o especialista em doenças infecciosas Dr. Eom Joong-sik, do Gachon University Medical Center, um hospital para COVID-19 designado pelo governo.

Sobre a promessa do governo de que um retorno ao distanciamento social estrito seria um “último recurso”, Eom disse que as medidas para impedir a disseminação “devem ser implementadas preventivamente, em vez de adiá-lo como último recurso”.

Quando os casos começam a aumentar desproporcionalmente, a escolha seria o confinamento ou deixar o pedágio cair sobre os pacientes”, disse ele.

O médico de cuidados primários, Dr. Jang Hyun-jae, disse que, embora as clínicas tenham sido orientadas a cuidar de pacientes não hospitalizados e realizar testes, não há diretrizes disponíveis sobre como isso pode ser feito com segurança. “Para pequenos escritórios, separar pacientes infectados de outros pacientes é praticamente impossível”, ressaltou.

Talvez a brecha mais gritante na resposta do omicron seja que já se espera que os pacientes superem a disponibilidade de leitos. As previsões mostram que o tamanho do surto está a caminho de superar a capacidade dos hospitais calculada pelo governo, que se baseia em um máximo de 50.000 pacientes diagnosticados por dia.

Dr. Jung Jae-hun, que modela as previsões para o governo como conselheiro do primeiro-ministro sobre a COVID-19, disse que prevê um pico de cerca de 100.000 novos casos por dia nas próximas cinco a oito semanas. Na semana passada, a Coreia registrou uma média de 18.533 casos por dia – de longe o maior já registrado aqui.

Questionado sobre como os sistemas de saúde resistiriam a um surto tão grande, Jung respondeu: “Não resistiria”.

O porta-voz do ministério, Son, admitiu que após a mudança para a estratégia omicron, a capacidade de identificar casos entre pessoas que não são prioritárias e controlar a disseminação pode ser prejudicada.

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O modelo do governo Dr. Jung Jae-hun havia previsto no mês passado que a incidência de internações em UTI pode ultrapassar 2.000 em meados de março. A Coreia tem cerca de 2.300 leitos de UTI para pacientes com COVID-19. Ele agora diz que o omicron está se tornando muito menos grave do que se pensava anteriormente e que o país pode ver apenas metade dos casos graves

Ainda assim, a mudança é necessária. O objetivo é tornar o sistema mais sustentável contra uma avalanche de casos”, disse Jung, acrescentando que o omicron estava se tornando ainda menos grave do que o calculado inicialmente.

Embora as autoridades de saúde tenham dito que o tratamento antiviral oral da Pfizer deve amortecer um pouco o golpe, seu efeito foi apenas leve até agora, principalmente devido à distribuição esparsa.

Nas duas semanas após a chegada das primeiras remessas em meados de janeiro, apenas 506 pacientes receberam a pílula. Um médico-chefe de um hospital público em Seul disse que a idade limite de 60 anos ou mais e os muitos medicamentos que não podem ser prescritos ao lado, entre outros aspectos, estão impedindo que as pílulas sejam amplamente usadas.

Dr. Kim Woo-joo, professor de doenças infecciosas da Korea University e presidente da Sociedade Coreana de Vacinas, argumentou que a Coreia deveria “pelo menos lutar bem – testar extensivamente – antes de recuar para um plano de contingência, porque parece está dentro da nossa capacidade.

Recentemente, uma média de apenas 200.000 a 300.000 testes de PCR foram realizados por dia, muito abaixo da capacidade máxima anunciada pelo governo de 850.000.

Kim, da Korea University, disse que as prioridades com base na idade estavam negligenciando pessoas de idades mais jovens com vulnerabilidades. “O critério de idade de 60 anos para acesso prioritário é muito estreito. Para pessoas na faixa dos 50 anos, a taxa de mortalidade é bastante alta, em torno de 0,3%.”

Embora a Coreia não seja o único país a adotar uma abordagem mais laissez-faire em resposta ao omicron, provavelmente tem populações suscetíveis maiores devido aos baixos níveis de infecção até agora, disse ele. A pesquisa de soroprevalência da Agência de Controle e Prevenção de Doenças da Coreia com 994 pessoas com idades entre 10 e 94 anos, realizada de julho a outubro do ano passado, mostrou que 67% delas tinham anticorpos de proteína de pico.

Também deve haver uma rede de segurança para pessoas que estão sendo deixadas de fora da vigilância com a disponibilidade limitada, como pessoas que não podem pagar o kit de teste em casa de 9.000 a 16.000 won (US $ 7,50 a US $ 13,30) ou os 5.000 won que são agora são obrigados a fazer um teste de PCR quando apresentam sintomas”, disse ele.

Se não conseguirmos lidar com as pessoas que estão sendo marginalizadas, corremos o risco de transformar a situação em algum tipo de experimento de sobrevivência do mais apto”.

As pessoas que trabalham com grupos vulneráveis ​​questionam a viabilidade da promessa de “proteção focada”.

Dr. Noh Dong-hoon, diretor de um hospital de enfermagem na província de Gyeonggi, destacou que “as pessoas em maior risco e aqueles que trabalham com elas não existem em uma bolha separada do resto da sociedade”.

Um aviso do governo enviado às instalações de enfermagem em todo o país em 26 de janeiro disse que os trabalhadores foram obrigados a fazer um teste de PCR duas a três vezes por semana, além de autotestes rápidos. Eles deveriam se abster de passeios e reuniões não essenciais à luz dos perigos da transmissão assintomática.

Os trabalhadores de enfermagem (domiciliários) estão sendo solicitados a praticamente limitar seus itinerários diários ao local de trabalho e a nenhum outro lugar, e permanecer isolados de famílias e amigos”, disse ele. Apesar das “exigências impossíveis”, nenhuma compensação veio do governo, acrescentou.

O vírus não discrimina. Como podemos impedir que chegue aos mais vulneráveis ​​entre nós?” posou Eom, que trabalha com pacientes gravemente doentes com COVID-19. “Não é tão claro assim.

Kim, do Instituto Internacional de Vacinas, disse que seria difícil proteger os idosos que não estão em asilos daqueles ao seu redor, alguns dos quais podem ser assintomáticos. “De certa forma, os idosos se tornam ‘canários‘”, disse ele.

Mas a estratégia alterada significa que os coreanos terão mais liberdade? Não necessariamente, de acordo com Jang Young-ook, pesquisador do Instituto Coreano de Política Econômica Internacional que estuda as políticas de resposta à pandemia entre os países.

Embora o plano da omicron seja grande para reduzir os encargos administrativos, no nível individual o escopo da liberdade não foi muito expandido, pelo menos por enquanto, disse ele. Um limite para o tamanho das reuniões sociais e toques de recolher noturnos permanece em vigor pelo menos até domingo. O mandato da máscara também não desaparecerá tão cedo e os passes de código QR continuam sendo um requisito na maioria dos locais públicos.

A estratégia omicron é “uma declaração de que a sociedade não dedicará mais seus recursos para impedir que o vírus se espalhe”, disse ele. “Isso, é claro, só deve ocorrer no cenário em que os sistemas médicos são capazes de lidar com o influxo de pacientes sem entrar em colapso”.

Jang continuou: “Tais mudanças significativas na política são melhor precedidas por esforços para construir consenso por meio de conversas públicas abertas – algo que está faltando”.

Quanto menos o governo assume a responsabilidade pela doença individual, menos motivos existem para intervenções estatais no comportamento pessoal”, disse ele.

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