“Uma semana antes de cada lançamento, eu costumava sonhar todas as noites“, diz Han Young-min, “que o motor explodia na plataforma de lançamento”.

Han foi o cérebro por trás do desenvolvimento de motores de combustível líquido para o primeiro foguete desenvolvido internamente na Coréia, o Nuri.

“Aconteceu durante o lançamento de teste em 2018 e o primeiro lançamento em outubro passado“, lembra Han.

Mas antes do lançamento em 21 de junho – o primeiro totalmente bem-sucedido – o subconsciente de Han lhe deu alguma folga.

“Desta vez, tive apenas um sonho dois dias antes do lançamento – talvez tenha sido um bom presságio.”

O engenheiro aeroespacial de 54 anos era chefe do departamento de desenvolvimento de motores do Instituto de Pesquisa Aeroespacial da Coréia (KARI). O motor de propulsão do primeiro estágio que a equipe de Han fez empurrou o foguete Nuri para o espaço em 21 de junho, um marco importante para a Coreia tecnologicamente e em termos de desenvolvimento espacial.

O JoongAng Ilbo sentou-se com Han para uma entrevista na sede do KARI em Daejeon em 24 de junho, três dias após o lançamento bem-sucedido do Nuri, cujo nome completo é o Veículo de Lançamento Espacial da Coréia-II (KSLV-II).

A excitação do lançamento não havia diminuído, e não era de admirar. Já se passaram 22 anos desde que a KARI começou a desenvolver motores de foguete, começando com o KSR-3, o primeiro foguete líquido com empuxo de 13 toneladas.

A entrevista com Han foi feita em seu laboratório no KARI. Um enorme motor de 2,9 metros (9,5 pés) foi montado olhando para o céu.

Primeiro foguete completamente sul coreano, o Nuri, é lançado com sucesso
Han Young-min, que desenvolveu os motores de combustível líquido para o primeiro foguete desenvolvido internamente na Coréia, Nuri (KSLV-II), posa em frente ao motor do primeiro estágio do Nuri no Instituto de Pesquisa Aeroespacial da Coréia em Daejeon em 24 de junho. Foto: Kim Sung-tae

P. Como você se sentiu com o lançamento bem-sucedido do Nuri?
R. Eu fiquei tão feliz. Quando o primeiro e o segundo estágios subiram, estava tão tenso no Centro de Direção da Missão do Naro Space Center que não conseguia ouvir um único som. E 876 segundos após o lançamento, a uma altitude de 700 quilômetros, quando o motor do terceiro estágio parou e o satélite de verificação de desempenho foi separado, gritos irromperam de todos os lugares, inclusive de mim. Nos abraçamos, batemos palmas e choramos.

Não percebi nada na hora, mas depois vi uma gravação em vídeo daquele momento. Eu desenhei um grande coração com minhas mãos para meus colegas. Minha esposa mais tarde reclamou que eu nunca tinha feito tal gesto para ela. Eu me sinto culpado por dizer isso, mas acho que foi o dia mais feliz da minha vida.

P. O lançamento foi inicialmente agendado para 15 de junho. Como você se sentiu quando foi adiado duas vezes?
R. Em 15 de junho, primeira data prevista, tivemos que atrasar o lançamento por causa do vento. Era um problema climático, então eu estava calmo. Na manhã seguinte, com o tempo ainda nublado, pegamos o Nuri novamente do prédio de montagem e a luz do sol brilhou na plataforma de lançamento. Achei que era um bom sinal.

Então eu estava esperando que tudo ficaria bem naquele dia. Mas quando verificamos os sinais elétricos, apareceu um sinal de erro do sensor. Era um sensor no tanque do oxidante. Um mês ou dois poderiam passar se tivéssemos que separar o primeiro e o segundo estágio para consertar o sensor. Fiquei frustrado com o pensamento de que não poderíamos disparar o foguete por causa daquele sensor.

Em uma reunião no dia seguinte, alguém sugeriu que se fosse um problema de sensor, uma pessoa poderia entrar no foguete e consertá-lo sem ter que separar o primeiro ou o segundo estágio. De repente, o humor mudou. Conseguimos colocar uma pessoa dentro e conseguimos substituir o sensor. Assim, o lançamento em 21 de junho foi finalmente decidido.

P. Você dormiu bem na noite anterior ao lançamento?
R. O dormitório do Centro Espacial Naro está localizado ao sul do local de lançamento, a cerca de 700 metros do prédio de montagem. Um engenheiro não deveria fazer isso, mas enquanto caminhava pelo prédio da assembléia, orei: “Deus, Mãe, Buda, por favor, certifique-se de que este lançamento seja bem-sucedido”.

Não sou religioso, mas já estive em uma igreja católica antes e minha esposa é budista. Eu queria me apoiar em algo. Na noite anterior ao lançamento, não sonhei com o motor explodindo.

P. Isso foi obviamente uma grande preocupação?
R. Como o motor auxiliar que usamos é um dispositivo de alta energia, ocorre uma reação explosiva quando o oxigênio líquido e o combustível querosene se encontram. A primeira ignição é a mais perigosa. Se a reação ficar fora de controle durante a primeira ignição, não apenas o primeiro estágio, mas também o segundo e o terceiro estágios explodirão em uma reação em cadeia, causando grandes danos.

P. O motor já explodiu?
R. Isso não foi divulgado à imprensa antes, mas houve uma explosão.

Foi em maio de 2020, quando realizamos um teste de combustão de alto desempenho do motor de dois estágios. O motor do segundo estágio queima a uma altitude de 50 quilômetros ou mais, então o teste foi realizado em uma câmara de vácuo, e ocorreu uma explosão que danificou o motor e o equipamento da câmara.

Felizmente, a equipe de desenvolvimento estava longe do motor, cerca de 1 quilômetro de distância, então ninguém se machucou. A SpaceX experimentou uma explosão semelhante no segundo estágio por um motivo semelhante. Para nós, foi uma lição valiosa.

P. Houve outras dificuldades?
R. Claro que houve.

Entre todos os obstáculos, a desconfiança que as pessoas tinham no KARI era o mais difícil. Qando nós lançamos um projétil de teste equipado com um motor de 75 toneladas em 2018, nós mesmos estávamos preocupados se ele voaria corretamente. Nem preciso dizer que aqueles de fora eram ainda mais céticos. Havia muitas opiniões duvidosas de professores nacionais de engenharia espacial, bem como de professores estrangeiros, sobre se o KARI poderia desenvolver um motor e pilotá-lo com sucesso. Um professor até disse que cortaria suas mãos se o KARI acabasse desenvolvendo um motor de 75 toneladas bem-sucedido.

P. Você recebeu muita ajuda da Rússia no desenvolvimento do foguete?
R. É verdade que cooperamos com a Rússia durante o desenvolvimento do Naro-1 e recebemos muita ajuda da Rússia, tanto formal quanto informalmente. Também assinamos um acordo de cooperação em tecnologia espacial com a Rússia. Até então, nunca construímos um foguete de projétil inteiro, nem construímos uma plataforma de lançamento ou um prédio de montagem.

P. A Rússia deixou para trás um motor Angara com um empuxo de 210 toneladas após o lançamento do Naro-1 em 2013, certo?
R. No começo, pensamos que era apenas um modelo, mas acabou sendo um motor de foguete real. Para ser honesto, eu estava com inveja como desenvolvedor de motores. O motor Angara é o melhor motor de ciclo de combustão multiestado do mundo, então pensei muito nisso.

No passado, se você fosse à Rússia, poderia ver motores de foguetes espaciais russos, como o RD-170 ou 180, em museus espaciais. Estes eram motores de empuxo de 800 toneladas com quatro combustores amarrados.

P. Ouvimos dizer que você também será responsável pelo desenvolvimento de motores para foguetes de próxima geração após Nuri.
R. Sim. O impulso do motor para o projétil de próxima geração é de 100 toneladas e, como o motor russo Angara usado no primeiro estágio do Naro-1, é um ciclo de combustão de vários estágios.

Cinco deles são montados no primeiro estágio e dois motores de 10 toneladas são usados ​​no segundo estágio. A potência do motor pode ser ajustada de 40% a 100%, e a re-ignição também é possível. Ele terá uma estrutura básica que pode descer de cabeça para baixo como os motores usados ​​pela SpaceX.

Isso não significa, no entanto, que os projéteis de próxima geração estejam sendo desenvolvidos para fins de reutilização. Para fazer isso, precisamos de muitas outras tecnologias. Talvez com futuros projéteis, depois dos de próxima geração, possamos tentar isso.

P. O motor Angara usado no Naro-1 parece ser de grande ajuda.
R. Eles ainda não desmontaram o motor (para analisá-lo). Entramos no foguete e compreendemos a configuração do sistema do motor como um todo. Descobrimos o layout do motor, como o tamanho do motor, a posição do valor e a configuração da tubulação. No entanto, o motor Angara tem um empuxo superior a 200 toneladas. Há uma grande diferença no empuxo e na pressão de nossos motores de projéteis de última geração.

Portanto, não é o que podemos chamar de engenharia reversa. O motor Angara ajuda, mas nós mesmos temos que projetar nossos foguetes de qualquer maneira. Já começamos a desenvolver um motor de ciclo de combustão multiestágio de 10 toneladas a partir de 2016 em um nível de pesquisa básica.

P. Os Estados Unidos deram tecnologia de foguete espacial ao Japão. Por que não ajuda a Coreia?
R. Na época do desenvolvimento do Nuri, não havia instalações de teste para um motor de 75 toneladas na Coréia, então analisamos a Rússia e os EUA, mas o Departamento de Estado dos EUA não nos deu uma resposta. Depois de esperar por uma resposta por mais de três meses, descobrimos que nenhuma resposta significava uma recusa.

Pelo que sei, os EUA não querem a disseminação de veículos de lançamento espacial ou tecnologia de foguetes em outros países. Na década de 1970, quando o Japão recebeu ajuda dos EUA, acho que foi uma decisão estratégica da parte deles apoiar pelo menos um país no leste da Ásia para tentar conter a China e a Rússia.

P. Agora que a Coreia desenvolveu seu próprio foguete espacial, os EUA responderiam de maneira diferente?
R. Há um precedente para os que EUA inserissem um país em seu círculo íntimo se um país desenvolvesse seus próprios foguetes sem a ajuda dos EUA. Esse caso é a Índia.

Atualmente, satélites com componentes norte-americanos não podem ser lançados em veículos espaciais desenvolvidos pela Coreia. Isso se deve à política de controle estratégico de materiais dos EUA. No entanto, como no exemplo da Índia, acho que os EUA acabarão por reconhecer a Coreia. Quem sabia que a Coreia-EUA negócio de mísseis seria resolvido tão rapidamente?

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